Días fuera de lo normal: la vida de los investigadores de osos polares | WWF

Días fuera de lo normal: la vida de los investigadores de osos polares



Posted on 27 febrero 2019
La investigación de campo sobre los osos polares es una mezcla extraña entre momentos de euforia y descubrimiento, junto con largos períodos de espera por el clima.
© naturepl.com / Andy Rouse / WWF
Una de las mejores cosas de ser un científico que estudia osos polares es que solo se puede trabajar en días soleados. Las temperaturas que bajan a -30 grados centígrados son un poco menos maravillosas, pero el paisaje lo compensa.

¿Por qué en días soleados? Solo podemos encontrar huellas cuando sale el sol: los días nublados con luz plana hacen que el seguimiento sea imposible. Los osos polares se extienden por vastas áreas de hielo, por lo que es común rastrear a un oso durante más de una hora antes de dar con él. Es por eso que los helicópteros son otra herramienta esencial para nuestra investigación. Para realizar nuestro trabajo, también necesitamos buenas condiciones de hielo que proporcionen un lugar para aterrizar, y suerte, para asegurarnos de no perder las huellas de los osos antes de que nos quedemos sin combustible. También es útil tener un estómago inmune al mareo. Aterrizar dando vueltas sobre las huellas de un oso cazador puede causar náuseas incluso al más fuerte de los investigadores.

Tenemos una rutina bastante estandarizada para atrapar un oso polar: subir la carga al helicóptero, encontrar un oso (la parte difícil), tranquilizar al oso con un dardo (la parte fácil) y realizar nuestra evaluación antes de que el oso despierte. Es tan rutinario como puede ser el manejo de uno de los carnívoros más grandes del mundo.

Colocar cuidadosamente el dardo tranquilizante es un punto clave para capturar con seguridad un oso. Los osos polares son increíblemente robustos, y la clave del éxito es hacer nuestra investigación de la manera más rápida y humana posible. Estamos interrumpiendo sus vidas y por lo tanto es importante ser lo menos invasivos posible. La mayoría de los osos queman rápidamente su letargo inducido por las drogas y tenemos menos de una hora para hacer nuestro trabajo. Las drogas que utilizamos son increíblemente seguras y los osos se despiertan en un estado de paz debido a la influencia calmante de uno de los componentes.

Evaluación de la salud de un oso polar

Una vez que es seguro acercarse a un oso, entramos en acción. Recolectamos nuestras muestras, generalmente sangre, cabello, leche, grasa y un pequeño diente para determinar la edad. Después de esto, implementamos una serie de medidas corporales estandarizadas. Luego, colocamos etiquetas en los oídos y un tatuaje en el labio superior para su identificación a largo plazo. Posteriormente, adjuntamos una etiqueta de radio satelital. Y si es una hembra adulta, le colocaremos un collar satélite.

El seguimiento de estos animales nos da una gran visión sobre sus vidas durante varios meses. Podemos descubrir a dónde van, qué hábitats ocupan y cuándo migran hacia la costa. Comprender los impactos del cambio climático requiere una diversidad de enfoques. Las muestras que llevamos al laboratorio proporcionan información sobre genética, contaminación, dieta, edad, niveles de estrés, tasas de embarazo, historial de alimentación, exposición a enfermedades y más.

La investigación de campo sobre los osos polares es una mezcla extraña entre momentos de euforia y descubrimiento, con largos períodos de espera. A lo largo de los años he trabajado en cabañas, tiendas de acampar, estaciones meteorológicas, estaciones de investigación y rompehielos. Me gustan mucho los lugares con un suministro confiable de calor, energía y agua. En entornos rústicos, uno puede pasar la mayor parte del día tratando de mantener un generador en funcionamiento, calentándose y derritiendo el hielo para obtener agua. Pasar todo el tiempo tratando de mantenernos vivos no es propicio para obtener las respuestas que necesitamos para preguntas de investigación específicas.

Comprender cómo los osos polares prosperan en un entorno tan duro fue una de las primeras motivaciones de mi investigación. Sin embargo, terminé dedicando mucho más de mi carrera tratando de entender cómo se ven afectados por la contaminación y monitoreando su vida en un Ártico que cambia rápidamente.

A menudo me preguntan sobre las necesidades apremiantes para la investigación del oso polar. Ahora respondo que entendemos muy bien su ecología, sabemos lo suficiente como para ver que las amenazas que enfrentan son por el cambio climático y la contaminación. ¿Es nuestro conocimiento perfecto? Está lejos de serlo, pero sabemos mucho más sobre los osos polares que la mayoría de las otras especies árticas. Los osos polares se han convertido en una especie representativa para el tema del cambio climático. La suya es una historia de la pérdida de un hábitat que se está volviendo cada vez más conocido en todo el mundo. El desafío para la conservación del oso polar es que no existe una solución fácil para proteger su hábitat. Las decisiones que tomamos lejos de donde viven los osos determinan su destino. Entendemos las amenazas a las que se enfrentan, pero no está claro si estamos dispuestos a actuar de manera oportuna para garantizar su supervivencia. Nuestras mejores estimaciones predicen que los osos polares persistirán en el próximo siglo. El lugar donde se encontrarán y la cantidad de ellos será determinado por nuestras decisiones sobre las emisiones de gases de efecto invernadero en los próximos años.
La investigación de campo sobre los osos polares es una mezcla extraña entre momentos de euforia y descubrimiento, junto con largos períodos de espera por el clima.
© naturepl.com / Andy Rouse / WWF Enlarge
Después de 35 años estudiando osos polares, todavía estoy absolutamente enamorado de estos asombrosos animales.
© Andrew Derocher Enlarge
Síguenos
Síguenos